Dubaï, Émirats arabes unis (CNN) – Alors que Virgin Orbit lançait sa dernière mission spatiale la semaine dernière – la sixième de la société d’exploration spatiale – les conditions étaient un peu différentes que d’habitude.

Le 747 jumbo “Cosmic Girl”, en fait un lanceur de missiles, a décollé de la piste de l’aéroport de Newquay, en Cornouailles, vers l’extrême sud-ouest du Royaume-Uni, puis s’est dirigé vers l’océan Atlantique au sud de l’Irlande, avant de lancer le missile appelé “LauncherOne” sous son aile gauche. .

Cependant, la société a déclaré que le lancement était un échec, car la fusée n’a pas réussi à atteindre l’orbite.

L’entreprise a blâmé une “anomalie qui a mis fin à la tâche prématurément”, mais n’a pas encore identifié le type exact de problème.

Cependant, quelque chose d’important a émergé cette nuit-là, à savoir le succès de la transformation de cet aéroport rural anglais en un site de lancement spatial, ou ce qu’on appelle un port spatial.

Le site est unique en raison de sa proximité avec l’océan et du manque d’habitation autour de lui, plain_textCrédit: Port spatial de Cornwall

Newquay est le 29e aéroport le plus fréquenté du Royaume-Uni et fait partie des 40 plus grands aéroports du pays, selon les statistiques de la CAA pour 2021.

L’aéroport était célèbre pour sa beauté pittoresque, avec des avions volant depuis sa piste au-dessus de champs verdoyants remplis de moutons et à travers la magnifique côte atlantique de Cornwall.

En novembre 2020, l’aéroport a temporairement suspendu ses opérations après avoir été gravement touché par la pandémie de Corona.

Actuellement, pendant l’hiver 2023, l’aéroport opère des vols vers seulement cinq destinations : Londres, Gatwick, Heathrow, Manchester, Dublin et Alicante.

L’aéroport, qui date de 1934, était un aéroport militaire pendant des décennies et est devenu un aéroport civil en 1962.

Le travail principal consistait à construire une installation de systèmes spatiaux intégrés, principalement un hangar d’avions ., plain_textCrédit: Port spatial de Cornwall

Le Cornwall County Council – qui gère la région la plus au sud-ouest du Royaume-Uni – a repris les opérations de l’aéroport en 2007.

Et avec 422 miles de côtes, Cornwall est l’une des destinations de vacances les plus populaires du Royaume-Uni – mais un réseau de trains lents et pas d’autoroute signifie qu’il est relativement éloigné.

Et bien sûr, ce qui en fait un endroit si difficile à vivre en fait également l’endroit idéal pour lancer une fusée en orbite.

Et en 2014, lorsque le gouvernement britannique a annoncé qu’il examinait les sites proposés pour les ports spatiaux, les patrons de l’aéroport ont vu une opportunité de briller.

« L’emplacement présente des avantages uniques : une faible densité de population, un espace aérien peu fréquenté et une très longue piste pouvant accueillir un 747 », explique Sam O’Dwyer, directeur général de l’aéroport.

La piste de l’aéroport de Newquay est l’une des plus longues du Royaume-Uni et, grâce à son emplacement au sommet d’une falaise, elle se termine sur l’océan Atlantique, ce qui signifie que les avions décollent sans aucun hébergement en dessous.

Avec la crise climatique dans tous les esprits, la réutilisation des infrastructures joue un rôle important dans la réduction des émissions dans l’industrie de la construction.

Et avec un aéroport entier à portée de main, il a fallu très peu d’efforts pour le transformer en spatioport.

En effet, Melissa Thorpe, présidente de Cornwall Spaceport, a décrit ce qu’ils ont fait comme une « vérification en avant » plutôt que comme une construction.

Newquay était mieux équipé pour accueillir des avions plus petits, tels que ceux utilisés sur les vols intérieurs., plain_textCrédit: Aéroport de Cornouailles

L’aéroport de Newquay a dû se moderniser pour accueillir la conférence du G7 à Cornwall, qui se tiendra près de l’aéroport en 2021.

O’Dwyer a expliqué que la piste a subi un processus “d’agrandissement et de réhabilitation”, tandis que les voies de circulation ont été rénovées pour les rendre adaptées aux nombreux arrêts des avions “jumbo” qui sont arrivés avec des délégations de bourses à bord.

Elle a ajouté: “La piste pouvait déjà supporter le poids d’un 747, mais elle n’avait pas la capacité de supporter le poids de 32 avions long-courriers stationnés en même temps.”

Cela signifie que la rénovation du site pour le lancement du satellite en 2022 a nécessité très peu d’efforts.

Thrupe a déclaré qu’ils avaient prolongé certaines des voies de circulation sur le site afin que le 747 puisse “manœuvrer autour de l’extrémité de la piste”.

L’aéroport a reçu des mises à jour pour accueillir les dirigeants mondiaux pour la conférence du G7., plain_textCrédit: Peter Nicholls/AFP/Getty Images

Le travail principal consistait à construire une installation de systèmes spatiaux intégrés, essentiellement un hangar d’avions avec de l’espace pour deux missiles, et à les charger sur le 747.

Partir d’un aéroport intégré signifiait également être en mesure de tirer parti de ses atouts, non seulement de l’infrastructure, mais aussi de son personnel.

L’aéroport est déjà équipé de services de contrôle du trafic aérien et d’intervention d’urgence, et 12 pompiers ont été nécessaires lors du ravitaillement du missile Launcher One.

Quant au reste du travail, il était lié à l’obtention d’un permis d’exploitation.

Il existe neuf niveaux du système de licences d’aéroport de l’Autorité de l’aviation civile, et le port spatial est dans la neuvième catégorie, tandis que l’aéroport de Newquay était dans la septième catégorie.

Pour obtenir la licence, l’équipe devait concevoir de nouveaux protocoles de sécurité et opérationnels.

Bien qu’ils soient partis d’un bon point, compte tenu de l’emplacement de l’aéroport juste à côté de la mer, avec des zones peu peuplées autour, il y avait beaucoup de travail à faire.

Des avions plus petits stationnés à l’aéroport ont vu le 747 prendre la première place le jour de son lancement de fusée le 9 janvier, plain_textCrédit: Matthew Horwood/Getty Images

O’Dwyer a expliqué qu’ils devaient assurer une zone de sécurité, étant donné la gravité du processus de ravitaillement en carburant des missiles, ils devaient donc s’assurer que personne ne se trouvait dans cette zone.

Elle a noté que la possibilité de décoller directement de l’autre côté de l’Atlantique était un avantage.

Bien sûr, il y a des inconvénients à lancer des roquettes depuis l’aéroport, car deux vols sur 16 ont été annulés le jour du lancement, afin d’avoir une “zone de sécurité plus sûre”, selon O’Dwyer, qui a expliqué que le La raison en est qu’il s’agit du premier lancement spatial et qu’il ne devrait pas s’agir de l’annulation de vols nécessaires à l’avenir.

“L’aéroport commercial peut fonctionner parallèlement au port spatial commercial”, a-t-elle ajouté.



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