Dubaï, Émirats arabes unis (CNN) – L’image de 1964 d’Harold Duke Edgerton d’une balle de calibre .30 perçant une pomme, explosant avec une énergie inébranlable, capture un moment invisible avec des détails captivants. Le spectacle reflétait une beauté tranquille, semblable à une sculpture dont la peau de pomme fragmentée était arrachée sur un fond bleu foncé.

L’image est largement considérée comme une œuvre d’art. Plus important encore pour son photographe, il est également considéré comme une réalisation en génie électrique. Il a été utilisé par le professeur du MIT dans sa célèbre conférence “How to Make Apple Cider?”, Dans laquelle il explique la technologie flash pionnière qui l’a aidé à prendre cette photo.

Edgerton, décédé en 1990 à l’âge de 86 ans, est considéré comme le père de la photographie à grande vitesse. Les vitesses d’obturation étaient trop lentes pour capturer une balle volant à 2 800 pieds par seconde, mais ses flashs stroboscopiques, qui ont précédé les lumières stroboscopiques des temps modernes, ont créé des vagues de lumière si courtes que prendre une photo au bon moment dans une pièce sombre donnait l’impression comme si le temps s’était arrêté. Les résultats sont étonnants et souvent désordonnés.

À propos de ce cliché, c. Kim Vandiver, son ancien étudiant et assistant d’enseignement, dans une interview avec CNN a rappelé le moment en disant: «Nous avions l’habitude de plaisanter en disant que cette tâche prenait un tiers de microseconde (millionièmes de seconde) pour capturer l’image, et toute une matinée nettoyer.”

Alors que les premiers photographes avec appareil photo expérimentaient des «poudres flash» pyrotechniques qui combinaient des combustibles métalliques et des agents oxydants pour produire une réaction chimique courte et lumineuse, Edgerton, né au Nebraska, a créé un flash beaucoup plus court et plus facile à contrôler. Son exploit est plus physique que chimique : après son arrivée au MIT dans les années 1920, il développe un tube éclair rempli de gaz xénon qui, lorsqu’il est exposé à une haute tension, provoque le transfert d’électricité entre deux électrodes pendant une fraction de seconde.

Et quand est venu le temps de tourner l’obturateur de son appareil photo pour prendre la fameuse pomme, Edgerton avait mis au point un micro-flash qui utilisait de l’air ordinaire au lieu du xénon. Il a également produit d’autres images emblématiques au fil des décennies : des colibris en plein vol, des clubs de golf frappant des balles et même des explosions de bombes nucléaires. (Pendant la Seconde Guerre mondiale, Edgerton a développé pour l’Agence de l’énergie atomique une «rapatronique» spéciale ou une caméra électronique rapide qui pouvait contrôler la quantité de lumière pénétrant dans la caméra lors d’explosions.)

Cependant, ce sont ses bitmaps des années 1960 qui ont immortalisé certaines de ses images. Selon Vandiver, qui travaille toujours au MIT en tant que professeur de génie mécanique, le défi n’était pas de produire un flash mais de régler l’appareil photo au bon moment. Les réflexes humains étaient trop lents pour capturer l’image manuellement, alors Edgerton a utilisé le son de la balle elle-même comme déclencheur.

“Il y aura un microphone en dehors de l’image, juste en dessous”, a déclaré Vandiver. Il a poursuivi: “Donc, lorsque l’onde de choc de la balle frappe le microphone, le microphone déclenche le flash, puis vous verrouillez (l’obturateur plus tard).”

Création d’icônes

Crédit: Harold Edgerton/MIT ; Avec l’aimable autorisation de Palm Press

Au fil des ans, Edgerton et ses élèves ont utilisé une arme à feu pour tirer sur des choses comme des bananes, des ballons et des cartes à jouer. Pour Vandiver, la raison pour laquelle la pomme, avec l’image de 1957 de la goutte de lait éclaboussée, est devenue l’une des images emblématiques d’Edgerton est, en partie, sa simplicité. “Cela capture votre imagination”, a-t-il déclaré. “Vous comprenez immédiatement ce que vous voyez.”

Un autre facteur était en jeu : l’œil artistique d’Edgerton. La beauté de la composition de ses photos a contribué à leur republication dans des journaux et des magazines du monde entier, et le Smithsonian American Art Museum conserve aujourd’hui plus de 100 de ses photos. Cependant, Edgerton a refusé le titre supplémentaire.

Il a été cité comme disant: “Ne me faites pas devenir un artiste.” “Je suis un ingénieur. Je recherche des faits, rien que des faits.

Alors que Vandiver a déclaré « qu’il existe définitivement un héritage artistique » dans les expériences optiques d’Edgerton, qui ont développé le domaine de la photographie, ses recherches ont également grandement influencé la science et l’industrie. Son approche pratique au centre Edgerton du MIT perdure et a été créée en son honneur en 1992. Vandiver, qui est le directeur du centre, note que chaque étudiant est encouragé à prendre une photo de sa propre balle.

“Nous enseignons toujours ce sujet, et les étudiants pensent toujours à des choses étranges à prendre en photo”, a-t-il dit, rappelant des images récentes de craie colorée et de rouge à lèvres éclaboussé de plomb. Il a commenté: “Les pommes sont ennuyeuses maintenant.”



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