Dubaï, Émirats arabes unis (CNN) – Des scientifiques ont découvert deux minéraux jamais vus auparavant sur Terre à partir d’une énorme météorite pesant 15,2 tonnes métriques (33 510 livres).

Les deux minéraux ont été extraits d’une tranche de météorite de 70 grammes, qui a été découverte en Somalie en 2020, et est la neuvième plus grosse météorite jamais découverte, selon un communiqué de presse publié par l’Université canadienne de l’Alberta.

Chris Hurd, conservateur de la collection de météorites de l’université, a reçu des échantillons de la roche spatiale afin qu’il puisse les classer.

En examinant la météorite, Hurd a remarqué quelque chose d’inhabituel, car il n’avait pas identifié certaines parties du spécimen au microscope.

Il a ensuite demandé conseil à Andrew Lowcock, responsable du laboratoire de microsonde électronique de l’université, car Lowcock avait de l’expérience dans la description de nouveaux minéraux.

“C’était incroyable”, a déclaré Hurd, professeur au département des sciences de la Terre et de l’atmosphère de l’université, dans un communiqué. “La plupart du temps, il faut beaucoup plus de travail que cela pour dire avec certitude qu’il existe un nouveau type de minéral.”

Le nom de l’un des deux minéraux – l’élaliite – est dérivé de l’objet spatial lui-même, qui s’appelle la météorite “Ali” puisqu’elle a été trouvée près de la ville d’Al-Ali dans le centre de la Somalie.

Hurd a nommé le deuxième minéral Elkinstantonite, après Lindy Elkins-Tanton, vice-présidente de l’Initiative planétaire de l’Arizona State University et chercheuse principale de la prochaine mission Psyche de la NASA, le voyage vers un astéroïde riche en minéraux en orbite autour du soleil entre Mars et Jupiter.

Hurd a expliqué pourquoi il a choisi ce nom, en disant: “Linde a fait beaucoup de travail sur la formation des noyaux planétaires, la formation des noyaux de fer et de nickel, et notre homologue le plus proche est les météorites de fer.”

“Il était logique de donner son nom à un minéral et de reconnaître ses contributions à la science”, a-t-il ajouté.

Oliver Schooner, minéralogiste et professeur de recherche au Département des sciences de la Terre de l’Université du Nevada à Las Vegas, a déclaré que l’approbation par l’Association minéralogique internationale des deux nouveaux minéraux en novembre de cette année “suggère que les preuves sont solides”.

“Lorsque vous trouvez un nouveau minéral, cela signifie que les conditions géologiques réelles, la chimie des roches, étaient différentes de ce qui a été trouvé auparavant”, a déclaré Hurd.

“C’est ce qui rend cela passionnant : dans cette météorite particulière, vous avez deux minéraux officiellement décrits qui sont nouveaux pour la science”, a-t-il poursuivi.

Schöner a souligné que les deux nouveaux minéraux sont des phosphates de fer et que le phosphate est un sel ou un ester d’acide phosphorique.

“Les phosphates dans les météorites de fer sont des sous-produits : ils sont formés par l’oxydation des phosphures… qui sont des composants primaires rares des météorites de fer”, a expliqué Schöner par e-mail.

Le métallurgiste Lowcock a pu identifier rapidement les deux minéraux en les comparant à des copies faites en laboratoire, selon un communiqué de l’Université de l’Alberta.

Les résultats ont été présentés au Space Exploration Symposium de l’Université de l’Alberta, qui s’est tenu en novembre dernier.

Des découvertes comme celles-ci “élargissent notre perspective sur les matériaux naturels qui peuvent être trouvés et peuvent être fabriqués dans le système”, a déclaré Alan Rubin, chercheur en météorites et ancien professeur adjoint et chercheur en géochimie au Département des sciences de la Terre, des planètes et de l’espace à l’Université de Californie, Los Angeles. solaire.”

Hurd a souligné que la météorite Al-Ali dont les deux minerais ont été extraits semble avoir été envoyée en Chine à la recherche d’un acheteur potentiel.

Pendant ce temps, les chercheurs analysent toujours les deux minéraux – et peut-être un troisième – pour voir dans quelles conditions se trouvait la météorite lorsque la roche spatiale s’est formée.

Hurd a ajouté que les deux minéraux nouvellement découverts pourraient avoir des implications passionnantes pour l’avenir.



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