L’évêque à la retraite d’Albany, New York, qui a admis avoir couvert des prêtres prédateurs et a lui-même été accusé d’abus sexuels, a demandé au pape François de le retirer de la prêtrise.

L’évêque émérite Howard Hubbard, 84 ans, a annoncé la décision dans un communiqué vendredi, le jour où les Nations Unies ont désigné la Journée mondiale pour la prévention et la guérison de l’exploitation, des abus et de la violence sexuels envers les enfants.

Hubbard a dit qu’il voulait être laïcisé, ou retourner à l’état laïc, parce qu’il ne pouvait plus fonctionner comme prêtre, étant donné la politique de l’église américaine qui interdit aux prêtres accusés d’exercer le ministère. Si elle était acceptée, la laïcisation libérerait Hubbard de ses obligations de célibat.

Demander au pape une laïcisation volontaire est inhabituel, surtout pour un évêque et particulièrement pour un clerc qui nie les allégations d’abus contre lui. Habituellement, les prêtres demandent à être laïcisés si les preuves d’abus contre eux sont accablantes ou s’ils veulent quitter le sacerdoce pour se marier. Le Vatican peut laïciser de force les prêtres, ou les défroquer, en guise de punition pour des crimes tels que les abus sexuels du clergé.

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DOSSIER – L’évêque Howard Hubbard balance de l’encens lors d’un service de communion le mercredi des Cendres à la cathédrale de l’Immaculée Conception le 25 février 2004 à Albany, New York.
(Presse associée)

Hubbard a reconnu couvrir les allégations d’abus sexuels contre des enfants par des prêtres en partie pour éviter le scandale et protéger la réputation du diocèse. Il l’a fait dans une déposition pour l’une des dizaines de réclamations de centaines de personnes qui ont poursuivi le diocèse d’Albany pour abus sexuels qu’ils disent avoir subis dans leur enfance, il y a parfois des décennies.

Mais il a fermement nié les accusations selon lesquelles il aurait lui-même abusé de mineurs. Dans sa déclaration de vendredi, Hubbard a répété cette affirmation d’innocence.

PLUS DE 600 CAS D’ABUS SEXUELS PAR LE CLERGÉ INSCRIT AU VATICAN DEPUIS 2000

DOSSIER – Dans cette photo d’archive du 4 décembre 2014, le pape François écoute un discours lors d’une audience spéciale qu’il a tenue pour les membres des volontaires catholiques italiens FOCSIV, au Vatican.
(AP Photo/Andrew Medichini, Fichier)

“J’espère et je prie pour vivre assez longtemps pour voir mon nom effacé une fois pour toutes”, a-t-il déclaré.

Hubbard a dirigé le diocèse du district de la capitale de New York de 1977 à 2014.

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D’autres évêques américains ont demandé à François de démissionner pour leur mauvaise gestion des prêtres prédateurs, mais de ne pas être complètement retirés du sacerdoce. Francis en 2019 a défroqué de force l’ex-cardinal Theodore McCarrick après qu’une enquête de l’église a déterminé qu’il avait abusé sexuellement d’adultes et d’enfants.

Les avocats des victimes d’abus ont salué la demande de Hubbard de quitter entièrement la prêtrise comme l’aboutissement des efforts des victimes pour tenir la hiérarchie catholique responsable des abus et de la dissimulation. Alors que l’église américaine a mis en place une politique du « un coup et vous êtes éliminé » pendant deux décennies, elle a épargné les évêques des sanctions.

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Ce n’est qu’en 2019 que le Vatican a adopté des normes internes pour enquêter sur les évêques accusés, mais ces cas ont été protégés dans le secret sans aucune comptabilité publique complète de qui a fait l’objet d’une enquête ou d’une sanction et a laissé à chaque diocèse ou conférence épiscopale le soin de divulguer des informations.

« Nous estimons que la destitution d’Hubbard est non seulement justifiée mais nécessaire. Cela signale aux survivants que leurs voix sont entendues », a déclaré l’avocate Cynthia LaFave dans un communiqué publié par les cabinets d’avocats de Jeffrey Anderson, qui a représenté des centaines de survivants d’abus aux États-Unis.



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